Господарство

Лютий морок

У пам’яті майже не збереглися ті часи, коли він міг ось так дихати. Набирати повітря на повні груди. Повітря, який прохолодно лоскотав ніздрі і солодко втікав в саму душу. Всі ці аромати свіжих трав, прозорих весняних листочків і вологої землі, що не встигла просохнути від весняних струмків, здавалося, можна пити великими ковтками, немов березовий сік. Голова крутилась від надлишку кисню і спогадів з далекого дитинства.

У ті безтурботні роки Олег частенько гостював у цих місцях. Тепер його тут ніхто не чекає, але пам’ять нерідко повертала його на тиху сільську вулицю з колод колодязями і кущами бузку, на берег річки, на поля, шелестевшіе блакитнооким льоном і медовим конюшиною. Олег давно мріяв заїхати сюди на один день, щоб пройтися по знайомих стежках, але життя скакала з купини на купину, несучи його все далі від ласкавого піску під босими ногами, від запаху скошених трав і парного молока. Щоденна суєта копала рови і ставила рогатки, назавжди замикаючи від нього дитинство. І все ж Олег не розлучався з мрією зробити, нехай коротку, вилазку в минуле.

Нарешті, вдалося. Вийшло якось спонтанно. До кінця відпустки залишилося три дні, машина після дрібної, але неприємною аварії, все ще висіла на стапелях в кузовному цеху, ось і виловив Олег з далеких полиць невиконаних бажань майже забутий маршрут. Вивчив розклад, стрибнув у електричку, на кінцевій почекав місцевий робочий поїзд із трьох вагонів, і …

Ну, чому так буває? Невже це якесь вселенське правило, щоб мрія завжди була яскравіше нудної реальності? Не сказати, щоб Олег був розчарований, але якийсь гіркий присмак щипав мову і вибивав сльозу, немов замість солодкої газованої води сталося ковтнути помилково оцту. Замість обшитого тесом вокзалу, де в будь-яку спеку було прохолодно і, крім крамниць з гнутих лакованої фанери, завжди стояв бак з крижаної криничної водою і кухлем на ланцюжку, тепер з’явилася укочена асфальтом парковка. На місці високих дерев стояли чорні пні.

Добравшись до села, Олег продовжив здобувати під дих від дійсності. Милі колод будиночки з дрімаючими на лавках котами зникли – їх місце зайняли котеджі, нахабно розпихати друг-друга височенними глухими парканами. Колодязі були засипані, а на дорозі не видно вже калюж, в яких траплялися цілі битви паперових флотилій – дорога запеклася пригоріла кіркою асфальту. Олег не зміг навіть пробратися до річки – весь берег щільно забудували двоповерховими палацами, залишивши лише невеликий прохід між парканами. Однак, ця щілина, мабуть, була єдиним місцем, де замість асфальту панувала непролазна бруд. Недовго побродивши в пошуках виходу до води, Олег відправився в зворотний шлях. Лише на околиці він затримався, щоб насолодитися природними ароматами і майже недоторканим видом. У цю сторону будувати не стали. Можливо, завадив рів для стоку води з ближніх боліт. Хоча, швидше за все, домовласники готові були боротися із земною вологою на мальовничому березі річки, але тут не вважали витрати на дренаж виправданими.

Відпочивши на поваленому дереві, Олег дістав телефон, щоб дізнатися час. До поїзда сорок хвилин. Пора. На станцію від села завжди вели дві дороги – велика і мала. По битому шляху він йшов від залізниці. Зворотно можна пройтися і по маленькій, яка була лише стежкою, протоптаною в поле. Порита борознами і купиною, з нерідко траплялися по весні і після дощу калюжами і п’ятачка бруду, ця доріжка економила час і радувала око міського жителя натуральними сільськими пейзажами. Але була ще одна стежка. Точніше, не була, а бувала, тому що побачити її траплялося далеко не завжди. Іноді на вторований шлях можна було згорнути прямо від околиці, але часто ця доріжка зникала, зарастая густою травою.

Олег любив цю дорогу за різноманітність – вона йшла по краю рову, повз ставок, через перелісок, зачіпаючи кут поля і край болота, порослий «вовчої ягодою». Ця стежка то пірнала в похмурий ліс, то знову випливала на відкриту смугу з валами викорчуваних з поля коренів. Олег помітив цю доріжку і тут же звернув з битого шляху. Стало сутеніти, з боку болота потягнулися внизу лахміття туману. З-під величезного пласту дерну, викорчуваного разом з широким пнем, диміли білясті спіралі остигаючих випарів. Раптом потягнуло димом. Посміхнувшись, Олег згадав, як маленьким тикав пальцем в сторону цих підземних димів і набридав всім питаннями про їх джерелі. Старші, віджартовуючись, говорили, що це чорти картоплю печуть. Тепер Олег знає, що таке торф і як він може тліти під землею, але тоді … У дитинстві він вірив у потойбічне природу цих «багать», а пару раз навіть було впевнений, що помітив під корчами моторошні тіні. Але на те воно і дитинство, щоб всілякі дурниці легко приймати на віру.

Тепер він інший. Олег, вдихнув димок, прицмокнув, ніби пробуючи його на смак, і відправився далі. Раптово, щось високе, під самі крони, промайнуло серед заростей. Звір який, птах або просто здалося в сутінках? Ні, здалося, але не зовсім – назустріч з кущів вийшла молода жінка, зігнувшись під вагою сумки. Олег не знав, що став би робити, потрап йому якась стара, але тут …

? Дівчина, вам допомогти? У мене поїзд скоро, але до села можу донести. Встигну.

? Ой, спасибі, думала не дотягнув,? голос своєї невимовною приємністю цілком відповідав красі жінки. Він зачаровував не гірше її сяючих очей.

Олег прийняв сумку. Ох, і важка! Розуміючи, що мовчання в сутінковому лісі може здатися страшним, Олег запитав:

? А ви з якого поїзда? Щось не чути було,? а поїзди особливо тихими вечорами, справді, чутно було здалеку.

? Я не з поїзда. У мене рідня біля станції живе – ось, гостинець передали. Рибка копчена? жінка кивнула на сумку.

? А ти, не з місцевих, як я подивлюся. Який видатний хлопець!

Дівочі очі в густеющая сутінках сяяли яскравіше зірок і майже обпалювали саме серце Олега. Він абсолютно загубився і для чогось ніяково промимрив:

? Я на поїзд поспішаю.

? Так, ну – навіщо тобі. Залишайся в мене. Місця вистачить. Жаліти не будеш,? і м’яка долоня торкнулася щоки Олега. Він тут же забув, що поспішав кудись. Залишків його самовладання вистачило тільки на те, щоб кивнути, збуджено ікнувши:

? Ага!

Красуня розсміялася, блиснувши непомірно великими і білими зубами.

? Ну, ось і славно. Мені тільки в кущики треба відійти на хвилинку. Добре?

Олег кивнув і проводив жадібним поглядом коливання округлих сідниць під обтягуючим трико.

Минуло кілька хвилин. Олег був упевнений, що за цей час можна було зробити все, навіщо люди ходять в кущі. Він почекав ще. Потім гукнув:

? Гей, ви скоро?

Тиша. Причому тиша абсолютна – ні писку, ні шереху, ні шелесту травинок. Олег зрозумів, що його тупо розіграли. Дивна баба. Він же до неї не напрошувався – сама кликала. До біса!

? Гаразд. Сумку я тут залишу, а сам піду вже.

Однак, йти було нікуди. У сутінках, який ось-ось повинен був обернутися непроглядній темрявою, Олег помітив, що стежка зникла. Абсолютно пропала, а він стояв посеред лісової гущавини з переплетеними гілками, щільною стіною чагарника і травою, яка, ніби жива, хапала за ноги. Куди його завела ця божевільна? А він-то хороший – слюні розпустив. Олег пішов у бік кущів, в яких зникла його недавня супутниця. Нікого – лише незаймані зарості. Повернувшись, Олег зрозумів, що і сумки немає на місці.

? Гей, хороший жартувати! Я на поїзд спізнюся. Гей! ? Олег кричав, але у відповідь навіть жодна потривожена птах не пискнула. Довелося йти навмання. Олег був переконаний, що далеко піти від стежки не міг. Але пошуки результатів не дали. Темрява густішала, а Олег лише подряпав обличчя хльосткими гілками. Потяг! Поїзд чекати не буде. Олег метався в заростях пораненим лосем, але без толку. Закралася навіть думка, що стежка знову зникла, як не раз бувало і раніше, але хто знав, що вона здатна зникнути ось так, в одну мить. Ще заїла платівкою крутилося в голові: «Лісовик плутає, нечистий крутить, чорти по колу водять».

? Чорт! ? вилаявся Олег, вліпнув особою в павутину. Ні, треба зупинитися, прийти в себе, а то муть всяка в голову лізе. Зараз важливо заспокоїтися. В кінці-кінців, це не сибірська тайга, а всього лише лісок між селом і залізницею, з боків ще стиснутий полями і болотом. Потрібно лише вибрати напрямок і йти – куди-небудь неодмінно вдасться вийти. Не існує ні чортів, ні лісовиків, ні банників з овинники, а з тієї марою він ще розбереться – таких жартів прощати не слід.

Завмерши на місці і впоравшись з задишкою, Олег зрозумів, що навколо абсолютна тиша. Він відчув всієї шкірою це дивне мовчання. Зрозуміло, він розумів що пташиний гомін з настанням ночі змовкає, але все-одно залишається безліч звуків – квакання жаб на болоті, шелест листя, хрускіт гілок. В кінці-кінців, поруч залізниця. І адже ні брязкоту, ні скрипу, ні писку – нічого, та ще й тьма, як на зло, огорнула ліс непроглядним пологом. Ні Місяця, ні зірок – абсолютний морок. Очі абияк звикли і могли розрізнити силуети стоять поруч стовбурів дерев, але кружляти по лісі не бачачи нічого далі витягнутої руки було небезпечно.

Тільки і стояти на місці не хотілося. Нічна вогкість швидко дала про себе знати дрібним тремтінням змерзлого тіла. Якщо надій встигнути на поїзд у Олега залишалося все менше, то вибратися з лісу він як і раніше розраховував, і як можна швидше. Обмацавши долонею шорсткий хребет старої липи, Олег натрапив пальцями на міцний сук. В голову несподівано прийшла світла думка – забратися на дерево, щоб озирнутися. Олег пам’ятав, що ліс не такий вже й великий, і щоб його не кружляло по частіше, з будь-якої високої точки повинні бути видні станційні вогні або світло сільських ліхтарів і вікон.

Олег вхопився за сучок і потягнувся вгору, впираючись ногами в стовбур. Наступна гілка, потім ще – лізти з незвички було важко, але Олег впорався. Зупинився він, лише коли дерево стало лякаюче розгойдуватися під його вагою. Дивно, він вгадував в темряві верхівки ближніх дерев, але жодного відблиску світла не було видно. Повна, абсолютна темрява. Олег злякався. Його охопило моторошне відчуття, майже впевненість, що він раптом провалився в глибоке підземелля, з якого не зможе вибратися ніколи. Він ледь не закричав від страху і якоїсь ірраціональної жалості до самого себе, але тут же проковтнув цей крик. Дурниці. Просто могли світло відключити. Таке трапляється в селах. Раніше, у всякому разі, бувало.
Олег заспокоював себе, але страх і невпевненість кололи холодними голками. Пальці німіли від напруги. Триматися на дереві було все складніше, а вірного напряму так і не було. Олег зціпив зуби в розпачі і прошипів неголосно:

? Ч-чорт!

Він ще раз покрутив головою і раптом, боковим зором зазначив тьмяний відблиск. Так, так і є – слабке світло тремтів на листі дерев на деякому віддаленні від Олега. Це було не так уже й далеко, але Олег поспішив, не бажаючи втратити останній орієнтир. Темрява обдурила його. Здавалося він брів занадто довго, боячись наштовхнутися на гострі гілки, але незабаром на допомогу прийшов дим з домішкою солодкуватий ароматів чогось печеного. Запах вів за собою. Змучений Олег зумів вибратися на відкриту ділянку, де під вивернутим разом з землею сплетінням коренів вгадувалося полум’я багаття.

Чорти картоплю печуть. Олег хмикнув – картинка була майже, як у дитинстві. Він навіть на секунду задумався – йти чи ні. Але, посміхнувшись, твердо повторив собі, що чортів не буває, крім як в казках, та в дитячих кошмарах. Олег вийшов до світла. Біля невеликого вогнища зсутулився мужик в аморфному брезентовому балахоні. Над вогнем на рожнах смажилися великі рибини. На коренях позаду багаття були протягнуті мотузки, з яких звисали блискучі тушки щук, судаків і лящів. Запах стояв зачаровує настільки, що зголодніли мандрівник не став навіть шукати відповіді на запитання, де ж мужичок стільки риби в лісі добув.

? Вечір добрий. Я тут трохи заблукав.

? Буває. Сідай,? голос у мужика був скрипучий і неприємний до мурашок, але Олег і не планував вести з ним довгі бесіди. Нехай дорогу покаже. Однак, від простягнутою йому рибини Олег не зміг відмовитися і присів на короткий замшілі колоду. Мужик з забруднити в сажі особою проскрипел:

? Угощайся. А я ось вирішив рибки накоптіть, та затримався до темряви. Надумав перечекати біля багаття. Ніч-то яка! І ти залишайся.

Олег замичал пережовуючи гарячий кусень судака:

? Не можу, у мене поефд. А фколько Фремо?

? Так ить, опівночі. І поїздів ніяких немає, і йти нікуди,? голос раптом з протилежного став страшним до заціпеніння. Олег розгублено проковтнув прожувати риб’ячу плоть. І в цей момент почув перший, з настання ночі, звук. Глухоту чорного лісу прорвав рев болотної бугая. Цей страшний крик нічного птаха ніби зірвав пелену якогось мани, морока. Зірвав лише на мить, але цього вистачило, щоб Олег з жахом побачив замість копчених рибин розвішані на мотузках людські руки і ноги. Сидів він не на шматку дерева, а на тулубі з обривками жив і лахміттям шкіри замість кінцівок. І в руках його сочилася топленим жиром обкусаний дитяча рука. Особа незнайомця обернулося кошмарної маскою з виряченими білками очей і роззявленою пащею з червоними відблисками на частокіл найгостріших зубів.

Олег скрикнув, схопився на ноги і почав плюватися, сподіваючись позбутися від проковтнув. Однак, могильна тиша повернулася і все стало як і раніше – копчена риба, людина в балахоні і п’ятачок світла навколо вогню.

? Кісткою вдавився? ? скрипнуло з-під капюшона. Ось, нечисть – знущається. Олег намагався згадати, як можна здолати нечисту силу, але на розум приходили лише рядки з казок. Вечори біля Диканьки, оповідь про попа і працівника Балду … Здається, проти чорта кращий метод – це груба сила. У Гоголя Вакула вхопив чорта за хвіст і став лупцювати з усієї сили, поки той не запросив пощади і не погодився на умови коваля. А що? Іншого виходу немає, а люттю, після смаку людського м’яса в роті Олег міг і з іншими поділитися. Він міцніше вхопив те, що знову здавалося йому вертелом і хльоснув чумазого по обличчю. Потім, не давши отямитися вдарив знову, і ще. Олег бив нечисть прутом, руками і ногами, не звертаючи уваги на огидні крики демона. Чорт звивався, просив, тиснув на жалість, зображуючи звичайного селянина, якого ніч застала в лісі у вогнища з рибою, але Олег не вірив його криків. Він бив жорстоко, з оттягом, не звертаючи уваги на бризки крові, хрускіт хрящів, плямкання плоті і огидну сморід.

Якщо це справжній чорт, то його не можна випускати – навіть побитий в м’ясо, він отряхнётся і прикинеться грибником, мисливцем або симпатичною жінкою. Нечисть потрібно дотиснути, поки не зробить те, що потрібно. Олег не знав, чому був так в цьому впевнений, але бив, не рахуючи ударів і знемагаючи від втоми, повторюючи, як заклинання лише одну фразу:

? Відпусти, нечистий! Дай вийти з лісу!

Нарешті, біс зумів-таки вивернутися з балахона, і, гойднувшись від протягнув до нього руки Олега, завищали:

? Забирайся! Згинь! Туди! – чорт махнув рукою, вказуючи, куди варто йти і поповз в нору під корінням, продовжуючи волати від болю. Олег, хитаючись від дикої втоми, рушив у вказаному напрямку. Якийсь час нічого не мінялося – та ж тьма без єдиного звуку. Але, тільки лише Олег зумів перевести дух, все ніби перевернулося. Ліс заволав на тисячі страшних голосів. Земля під ногами тремтіла і смикалася, а звідусіль лунали несамовиті крики, стогони, клекіт, рев і уханье. Олег побіг, не розбираючи шляху. Він ледве встигав закритися руками від гілок, норовили вихльостав очі. Щось вороже тяглося до нього, наздоганяли, щоб розірвати на шматки.

Олег подумки твердив, що повернеться і доб’є біса, хай йому при цьому всі тельбухи випустять. Злість в якийсь момент стала набагато сильніше знемоги і страху. Гамір мчить з лісової імли раптово змінився – він став ритмічним, ніби удари сотень молотків по залізним брусів. Раптом перед ним спалахнув сліпучий, до болю в очах, куля, який стрімко зростав. Олег хотів втекти, але щось боляче вдарило його в лоб. Олег застогнав.

? Куди ж ти під поїзд-то, шалений?

Немов туга пелена в одну мить сповзла з очей. Олег зрозумів, що стоїть на залізничній колії, який висвітлював прожектор поїзда, що прибуває. Сухувата старенька в хустці замахувалася костуром, щоб ще раз огортає Олега по лобі. Він встиг підняти руки і промимрив:

? Не треба, я все зрозумів.

? Ох, понаедете зі своїх міст, у вас від нашого повітря і голова обертом йде. А ти, мабуть, ще й лишку вхопив,? старенька виразно клацнула себе пальцем по горлу. Олег не хотів сперечатися і вказав на поїзд:

? Невже Рибінський? На Москву?

Бабулька здивовано ойкнула:

? Рибінськ-ий! Так він же через Сонково йде, а дотудова аж чотири зупинки. Ось на цьому поїзді якраз, на сонковском.

? А що це за станція?

Старенька похитала головою, але не стала приховувати від міського жартівника назва цього невеликого роз’їзду. Олег остовпів. Він був в шоці. Якщо це правда … Ні, це не може бути правдою – до місця, де він був ввечері десятки кілометрів по прямій. Але ось світло прожектора вихопив з темряви скромний фасад дерев’яного вокзалу з буквами назви. Баба не бреше.

З приголомшення поплутаними думками його вирвав стусан палицею під ребра. Знову проклята клюка.

? Ти, це, внучок, якщо хочеш завтра Рибінський перехопити, поспішає. Поїзд тут довго не варто. І це … Ти б по наших лісах вночі щось не бродив. Пропадають люди. А надись, про минулого місяця, рибалки одного до смерті понівечили – на людину не схожий став. Чи не знали, як і ховати.

Олег уже біг до поїзда, коли до нього раптом дійшов моторошний зміст сказаного. Уже від вагона він обернувся і крикнув:

? Бабуся, а число сьогодні яке?

Відповідь змусив пальці Олега похолодеть.

? А рік який?

Не може бути! Він ледь втягнув своє тіло в тамбур і осів на щаблях. Розум його немов скипів, викидаючи бульбашками на поверхню кошмарні картини недавніх подій. Все, що пам’ять намагалася спалити без сліду – все виповзали назовні. Всередині ніби надломилося щось. Олег сидів, проводжаючи вогні станції порожнім поглядом, і думав про те, що життя більше ніколи не стане колишньою.

Адже чималий шматок цієї самої його життя пропав – розчинився без сліду в місцевих лісах. Чи не день, не тиждень – роки. Або все це неправда – бачення затьмареної розуму, а він сам лежить десь під корчем? А раптом все це просто кошмар, яскравий і тривалий? І скоро він прокинеться. Олег навіть намагався пригадати, чи не почастувався він де забороненими речовинами – дуже вже все нагадувало бед-тріп. Адже він міг спробувати заради інтересу і не розрахувати сил? Міг адже?

Олег пильно вдивлявся в темряву, свистячі вітром за дверима вагонного тамбура. Він ніби шукав там відповідь, здатний його заспокоїти.

Відповіді не було.

О-о, а ось і дорогий читачу. Як щодо лайків? Тисни! Спасибі, і ласкаво просимо в стрічку.